Sunday, March 11, 2012

Booker T & the MG's - 2 in 1

Booker T. Jones -Organ, Piano (Electric), Keyboards, Bass (Electric), Guitar (Electric) 
Steve Cropper - Guitar (Electric), Percussion, Piano
Donald "Duck" Dunn  - Bass (Electric)
Al Jackson, Jr. - Drums

As the house band at Stax Records in Memphis, TN, Booker T. & the MG's may have been the single greatest factor in the lasting value of that label's soul music, not to mention Southern soul as a whole. Their tight, impeccable grooves could be heard on classic hits by Otis Redding, Wilson Pickett, Carla Thomas, Albert King, and Sam & Dave, and for that reason alone, they would deserve their subsequent induction into the Rock & Roll Hall of Fame. But in addition to their formidable skills as a house band, on their own they were one of the top instrumental outfits of the rock era, cutting classics like "Green Onions," "Time Is Tight," and "Hang 'em High." 

The anchors of the Booker T. sound were Steve Cropper, whose slicing, economic riffs influenced many other guitar players, and Booker T. Jones himself, who provided much of the groove with his floating organ lines. In 1960, Jones started working as a session man for Stax, where he met Cropper. Cropper had been in the Mar-Keys, famous for the 1961 instrumental hit "Last Night," which laid out the prototype for much of the MG's (and indeed Memphis soul's) sound with its organ-sax-guitar combo. With the addition of drummer Al Jackson and bassist Lewis Steinberg, they became Booker T. & the MG's. Within a couple years, Steinberg was replaced permanently by Donald "Duck" Dunn, who, like Cropper, had also played with the Mar-Keys. 

The band's first and biggest hit, "Green Onions" (a number three single in 1962), came about by accident. Jamming in the studio while fruitlessly waiting for Billy Lee Riley to show up for a session, they came up with a classic minor-key, bluesy soul instrumental, distinguished by its nervous organ bounce and ferocious bursts of guitar. For the next five years, they'd have trouble recapturing its commercial success, though the standard of their records remained fairly high, and Stax's dependence upon them as the house band ensured a decent living. 

In the late '60s, the MG's really hit their stride with "Hip Hug-Her," "Groovin'," "Soul-Limbo," "Hang 'em High," and "Time Is Tight," all of which were Top 40 charters between 1967 and 1969. Since the presence of black and white musicians made them a biracial band, the MG's set a somewhat under-appreciated example of both how integrated, self-contained bands could succeed, and how both black and white musicians could play funky soul music. As is the case with most instrumental rock bands, their singles contained their best material, and the band's music is now best appreciated via anthologies. But their albums were far from inconsequential, and occasionally veered into ambitious territory (they did an entire instrumental version of the Beatles' Abbey Road, which they titled McLemore Avenue in honor of the location of Stax's studios). 

Though they'd become established stars by the end of the decade, the group began finding it difficult to work together, not so much because of personnel problems, but because of logistical difficulties. Cropper was often playing sessions in Los Angeles, and Jones was often absent from Memphis while he finished his music studies at Indiana University. The band decided to break up in 1971, but were working on a reunion album in 1975 when Al Jackson was tragically shot and killed in his Memphis home by a burglar. The remaining members have been active as recording artists and session musicians since, with Cropper and Dunn joining the Blues Brothers for a stint in the late '70s. 

The MG's got back into the spotlight in early 1992, when they were the house band for an extravagant Bob Dylan tribute at Madison Square Garden. More significantly, in 1993 they served as the backup band for a Neil Young tour, one which brought both them (and Young) high critical marks. The following year, they released a comeback album, arranged in much the style of their vintage '60s sides, which proved that their instrumental skills were still intact. Like most such efforts, though, it ultimately failed to re-create the spark and spontaneity it so obviously wanted to achieve. Booker T. remained active through the following decades, often lending his instrumental skills to other artists and occasionally issuing his own albums, such as the 2009 solo effort Potato Hole.

Группа была собрана в 1962 году, в составе: Booker T. Jones — клавиши, и не только, Steve Cropper — гитара, Lewie Steinberg — бас, и Al Jackson Jr. — барабаны. Вскоре, в 1965 году на замену приходит басист Donald "Duck" Dunn. Помимо M.G., Стив Кроппер и Дональд Данн также принимали участие в другой "домашней группы" Stax Records — Mar-Keys, а также были участниками The Blues Brothers (в т.ч. в одноименном фильме). Помимо своего неповторимого на тот момент саунда, который в последствии пытались копировать многие рокеры Европы и США, Booker T. & the M.G.'s прославились своим расово разнообразным составом, что было неимоверно актуальным на тот момент для США, а тем более для южных штатов.

Популярность к группе пришла незамедлительно сразу после ее создания. В 1962 году M.G. выступала с известным на то время музыкантом, Billy Lee Riley. Однажды в перерыве концерта группа стала играть приятную блюзовую мелодию, мягкий звук органа в которой очень напоминал Ray Charles . Президент Stax Records увлекся мелодией и скомандовал своим подопечным срочно нажать клавишу "Record". Мелодия настолько зацепила людей, что ее решили выпускать синглом, на другуя сторону которого M.G. записали еще одну композицию. Так родились на свет их известнейшие хиты — Behave Yourself и Green Onions соответственно. Сингл незамедлительно занял первое место в ритм-енд-блюзовых чартах, и третье — в поп-чартах. Таким образом "Зеленые луковички" стали одним из популярнейших риффов в истории рок-музыки. На волне популярности группа записывает полноценный альбом, с аналогичным синглу названием. Именно так M.G. стали самыми востребоваными музыкантами в жанре соул. На протяжении нескольких лет группа буквально не вылазила из студии: они поучаствовали в более чем сотне сессий записи самых популярных исполнителей соул и ритм-енд-блюз.

Три года группа выпускала синглы, не пользующиеся особым успехом. В итоге 1965 году группа записывает очередной собственный альбом, Soul Dressing, на котором, в отличии от дебютника, был всего-лишь один кавер, а все остальное было собственными песнями. Но личные отношения у коллектива складывались не самым лучшим образом, в последствии чего на замену Штайнбергу приходит басист Дональд Данн, с которым популярность группы набирает новых оборотов. Один за другим группа выпускает все более популярные синглы и альбомы. К концу 60-х их популярность достигает таких высот, что их неимоверная любовь к The Beatles обращается к ним взаимностью. В 1967 году во время all-star тура "Hit the Road, Stax!" Битлы приезжают на лимузинах в аэропорт чтобы поцеловать кольцо на руке Стива Кроппера. Только в тот момент до группы дошло, какое влияние они имеют в музыкальном мире, ведь это не сильно-то и заметно, когда ты 24 часа в сутки проводишь в студии. А однажды, в 1969 году, Джон Леннон в одном интервью сообщил, что всегда мечтал написать песню для Мемфисской Группы.

Желание Леннона сбылось, когда M.G. в 1970 записали альбом каверов на The Beatles — "McLemore Avenue" (McLemore avenue — улица, на которой находится студия Stax, название дано по аналогии альбому Abbey Road). Очередной альбом группы, Melting Pot, вышел в 1971 году, но уже не на Stax Records. Сразу после записи альбома из группы уходит Стив Кроппер, а за ним распадается и вся группа. Они временно собираются в 73 и 75 годах, но под альтернативными названиями и не в своем привычном составе. В 1975 году барабанщик Эл Джексон становится жертвой убийства у себя дома.
В 1977 году группа собирается снова, но уже с Willie Hall на барабанах, и записывает альбом Universal Language, после чего снова распадается на неопределенный срок. В течении 17 лет с этого момента участники коллектива время от времени собираются в различных проэктах, но окончательное воссоединение происходит в 1994, при записи That's The Way It Should Be. С тех пор музыканты снова участвуют во множестве проэктов в качестве сессионных музыкантов, но студийная работа коллектива на этом заканчиваются, хотя группа существует и по сей день.
В 2004 году журнал "Rolling Stone" вносит Booker T. & the M.G.'s в список "100 величайший исполнителей всех времен", а в 2007 банда получает Grammy Lifetime Achievement Award — награда Гремми за вклад в развитие музыки на протяжении всей своей деятельности.

Booker T & the MG's - Green Onion - 1962

There's not a note or a nuance out of place anywhere on this record, which was 35 of the most exciting minutes of instrumental music in any category that one could purchase in 1962 (and it's no slouch four decades out, either). "I Got a Woman" is the single best indicator of how superb this record is and this band was -- listening to this track, it's easy to forget that the song ever had lyrics or ever needed them, Booker T. Jones' organ and Steve Cropper's guitar serving as more-than-adequate substitutes for any singer. Their version of "Twist and Shout" is every bit as satisfying. Even "Mo' Onions," an effort to repeat the success of "Green Onions," doesn't repeat anything from the earlier track except the tempo, and Jones and Cropper both come up with fresh sounds within the same framework. 

"Behave Yourself" is a beautifully wrought piece of organ-based blues that gives Jones a chance to show off some surprisingly nimble-fingered playing, while "Stranger on the Shore" is transformed into a piece of prime soul music in the group's hands. "Lonely Avenue" is another showcase for Jones' keyboard dexterity, and then there's the group's cover of Smokey Robinson's "One Who Really Loves You," with a ravishing lead performance by Jones on organ and Cropper's guitar handling the choruses. Just when it seems like the album has turned in all of the surprises in repertory that it could reasonably deliver, it ends with "Comin' Home Baby," a killer jazz piece on which Steve Cropper gets to shine, his guitar suddenly animated around Jones' playing, his quietly trilled notes at the crescendo some of the most elegant guitar heard on an R&B record up to that time.

Booker T. & The MG's - Hip Hug-Her 1967

Still riding high years after the success of "Green Onions," Hip Hug-Her is another 11-song solid session of Southern soul delivered by one of the best bands in the business. In an attempt to appeal to the up-and-coming mod movement, the cover features an alluring model flanked by fashionable faceless people. But not to judge the album by its cover, Hip Hug-Her finds the group diving deeper into soulful territories, no doubt aided by the addition of bassist Duck Dunn to the fold. The title track is clearly one of the stronger cuts on the album, but other tunes such as the midtempo Motown anthem "Get Ready" and the group's interpretation of "Groovin'" make this one of the strongest full-lengths in the Booker T. & the MG's catalog. ~ Rob Theakston, All Music Guide
Related Posts Plugin for WordPress, Blogger...